À medida que situações psicologicamente desafiantes se aproximam, até mesmo os mais “temperados” podem experimentar esse sentimento familiar de “borboletas” no estômago. Subjacente a esta sensação está uma rede de neurónios muitas vezes negligenciada ao longo dos nossos intestinos que é tão extensa que alguns cientistas a apelidaram o “nosso segundo cérebro”.

Uma compreensão mais profunda dessa massa de tecido neural, preenchida com neurotransmissores importantes, revela que faz muito mais do que apenas lidar com a digestão ou infligir a dor nervosa ocasional. O pequeno cérebro em nossas entranhas, em conexão com o grande em nosso crânio, determina em parte nosso estado mental e desempenha papéis fundamentais em certas doenças em todo o corpo.
Embora sua influência seja de grande alcance, o segundo cérebro não é o lugar de pensamentos conscientes ou de tomada de decisão.

“O segundo cérebro não ajuda com os grandes processos de pensamento. A religião, a filosofia e a poesia são deixadas ao cérebro na cabeça”, diz Michael Gershon, presidente do Departamento de Anatomia e Biologia Celular de Nova York no Hospital Presbiteriano / Columbia University Medical Center, um especialista no campo emergente de neurogastroenterologia e autor do livro de 1998 The Second Brain (HarperCollins).

Tecnicamente conhecido como sistema nervoso entérico, (SNE) o segundo cérebro consiste em bainhas de neurônios embutidos nas paredes do tubo longo de nosso intestino ou canal alimentar, que mede cerca de nove metros de ponta a ponta do esôfago ao ânus. O segundo cérebro contém cerca de 100 milhões de neurônios, mais do que na medula espinhal ou no sistema nervoso periférico.

Esta multidão de neurônios no sistema nervoso entérico permite-nos “sentir” o mundo interior do nosso intestino e seus conteúdos. Grande parte desse poder de fogo neural ocorre na elaborada rotina diária de digestão. Destruir alimentos, absorver nutrientes e expulsar resíduos requer processo químico, mistura mecânica e contrações musculares rítmicas que movem tudo na linha intestinal.

Assim, equipado com os seus próprios reflexos e sentidos, o segundo cérebro pode controlar o comportamento intestinal independente do cérebro. Provavelmente evoluímos essa intrincada rede de nervos para realizar a digestão e a excreção “no local”, em vez de remotamente de nossos cérebros através do intermediário da medula espinhal. “O cérebro na cabeça não precisa ficar sujo com os confusos processos da digestão, que é delegada ao cérebro no intestino”, diz Gershon.
Ele e outros pesquisadores explicam no entanto, que a complexidade do segundo cérebro provavelmente não pode ser interpretada através apenas deste processo.

“O sistema é demasiado complicado para garantir apenas que as coisas se desloquem para fora do cólon “, diz Emeran Mayer, professor de ciências da fisiologia, psiquiatria e biocomportamental da Faculdade de Medicina David Geffen da Universidade da Califórnia, Los Angeles (UCLA) ).
Por exemplo, os cientistas ficaram chocados ao saber que cerca de 90% das fibras no nervo visceral primário, o nervo vago, carregam informações do intestino para o cérebro e não o contrário.

O segundo cérebro também informa o nosso estado de espírito de outras formas mais obscuras. Uma grande parte de nossas emoções provavelmente são influenciadas pelos nervos em nosso intestino. As borboletas no estômago, sinalizando no intestino parte de nossa resposta ao stress fisiológico, são apenas um exemplo. Embora a turbulência gastrointestinal (GI) possa prejudicar o humor, o bem-estar emocional do dia-a-dia pode confiar em mensagens enviadas do cérebro mais em baixo para o cérebro mais acima. Por exemplo, a estimulação elétrica do nervo vago – um tratamento útil para a depressão – pode imitar esses sinais.

Dados os pontos comuns entre os dois cérebros, outros tratamentos de depressão que visam a mente podem causar impacto involuntário no intestino. O sistema nervoso entérico usa mais de 30 neurotransmissores, assim como o cérebro, e na verdade, 95% da serotonina do corpo é encontrada nas entranhas. Como os medicamentos antidepressivos chamados inibidores seletivos da recaptação da serotonina (ISRS) aumentam os níveis de serotonina, não é de admirar que os remédios destinados a causar mudanças químicas na mente muitas vezes provocam problemas gastro intestinais como efeito colateral. A síndrome do intestino irritável também surge em parte por causa da muita serotonina nas nossas entranhas e talvez possa ser considerada como uma “doença mental” do segundo cérebro.

Os cientistas estão a aprender que a serotonina feita pelo sistema nervoso entérico também pode desempenhar um papel em doenças mais surpreendentes: Num novo estudo da Nature Medicine publicado on-line em 7 de fevereiro, uma droga que inibiu a liberação de serotonina do intestino neutralizou a doença que deteriora os ossos osteoporose em roedores pós-menopausa.
“Era totalmente inesperado que o intestino regulasse a massa óssea na medida em que alguém pudesse usar esta regulação para curar – pelo menos em roedores – osteoporose”, diz Gerard Karsenty, autor principal de o estudo e presidente do Departamento de Genética e Desenvolvimento do Centro Médico da Universidade de Columbia.

Mais à frente na estrada, o campo florescente da neurogastroenterologia provavelmente oferecerá uma nova visão do funcionamento do segundo cérebro e do seu impacto no corpo e na mente. “Nós nunca analisamos sistematicamente o sistema nervoso entérico, ao relacionar as suas lesões com doenças como no” sistema nervoso central”, diz Gershon. Um dia, talvez se conhecam ligações entre doenças e lesões no sistema nervoso do intestino, tal hoje são conhecidas ligações entre as lesões do cérebro e da medula espinhal como a esclerose múltipla.

A pesquisa de ponta investiga actualmente como o segundo cérebro medeia a resposta imune do corpo; Afinal, pelo menos 70 por cento do nosso sistema imunológico é direccionado ao intestino para expulsar e matar invasores estrangeiros.